La science qui sous-tend les politiques de lutte contre COVID-19

Publié le jeudi 26 mars 2020

Auteur : Prof. Rees Kassen

Rees Kassen

Membre principal, ISSP
Professeur de biologie évolutive, Faculté des sciences, uOttawa

« Ne paniquez pas », dit la couverture du The Hitchhiker’s Guide to the Galaxy. Des conseils avisés à tout moment. Spécialement maintenant.

Dire que COVID-19 a changé nos vies semble être un grossier euphémisme. Nous ressentons tous les effets de l'isolement social, qu'il soit aussi bénin que le travail à domicile ou aussi radical que la quarantaine, et nous nous demandons combien de temps cela durera. L'anxiété est la nouvelle norme. La panique se sent à quelques pas.

Un peu de connaissances peut grandement aider à composer le compteur d'anxiété. Savoir ce que nous affrontons et pourquoi on nous demande de changer la façon dont nous interagissons avec le monde peut, je l'espère, nous aider à traverser ces moments anxieux et à commencer à planifier pour l'avenir. Alors, commençons.

La pandémie actuelle est causée par le coronavirus SARS-2-CoV. La maladie est appelée COVID-19. Les coronavirus sont une famille de virus à ARN infectant de nombreuses espèces animales différentes, y compris les chameaux, les bovins, les chats, les chauves-souris - et les humains, où ils provoquent des maladies respiratoires comme le rhume et des maladies plus graves comme le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) et la maladie respiratoire aiguë sévère Syndrome (SRAS). Le nom «Coronavirus» fait référence à l'enveloppe virale en forme de couronne (latin: corona) que l'on peut voir en microscopie électronique. Vous pouvez également voir le virus appelé SARS-nCoV-2 ou simplement nCoV-2. Le « n » signifie nouveau, ce qui signifie qu'il est nouveau pour l'homme. Plus à ce sujet ci-dessous.

Les infections sont causées par le virus colonisant les voies respiratoires, principalement par le biais de gouttelettes résultant de la toux ou des éternuements. Le virus se transmet facilement entre les personnes, ce qui est la principale raison pour laquelle il est devenu une pandémie. On estime que, pour chaque personne porteuse du virus, environ 2,5 personnes supplémentaires avec lesquelles elles entrent en contact seront infectées. C’est un taux de transmission élevé. Le nombre comparable pour la grippe saisonnière est d'environ 1,3, et pour la grippe espagnole de 1918 (à laquelle beaucoup comparent cette pandémie), le nombre n'était que d'environ 1,8. Le taux de létalité (CFR; le nombre d'infections confirmées entraînant la mort) est encore incertain mais semble être d'environ 1% en moyenne, bien qu'il augmente considérablement chez les personnes de plus de 65 ans. À titre de comparaison, le CFR pour la grippe saisonnière est d'environ 0,1% alors que l'épidémie de SARS en 2002 était d'environ 10%.

Que signifient ces chiffres? Le taux de transmission élevé signifie que le virus se propage rapidement - comme une traînée de poudre. Nous constatons que cela se produit dans la plupart des pays du monde actuellement, y compris le Canada. Un pays signalant maintenant un petit nombre de cas ne signifie pas que le virus ne se propage pas. Il se pourrait plutôt que le dépistage du virus ne soit pas effectué, que les cas ne soient pas signalés ou que les premiers cas ne soient arrivés que récemment. Peu importe. Le virus se propagera et s'aggravera avant de s'améliorer.

Un virus qui se propage infecte facilement de nombreuses personnes. Même si une petite fraction des personnes infectées développent une maladie suffisamment grave pour les conduire à l'hôpital, tant de personnes seront infectées que notre système de santé pourrait être rapidement dépassé. Une petite fraction d'un très grand nombre est toujours un grand nombre, après tout. C'est pourquoi nous devons faire tout ce que nous pouvons pour empêcher la propagation de la maladie. Le ralentissement du taux de propagation (#flattenthecurve) donne à la communauté médicale une chance de se battre pour traiter les patients les plus malades un par un, plutôt que tous en même temps.

Réduire la transmission signifie s'assurer que le virus a le moins de chances de se propager que possible. Il faut passer d'un seul cas infectant 2,5 personnes à un seul cas infectant moins d'une personne. Si nous pouvons le faire, le virus cessera de se propager. Il y a des choses assez simples que nous pouvons tous faire pour vous aider: lavez-vous les mains (pendant au moins 20 secondes avec du savon et de l'eau) et éloignez-vous physiquement des autres (au moins 2 mètres). Les gouvernements pourraient imposer d'autres mesures pour réduire l'écart. Des choix difficiles devront être faits. Cet article donne un aperçu de la façon dont les décideurs pourraient penser à ces choix.

Pour l'avenir, nous devons trouver des moyens d'empêcher de futures pandémies. COVID-19 est devenu un problème car il a franchi la barrière des espèces - les preuves indiquent que les chauves-souris sont la source. Traverser la barrière des espèces est inhabituel car un virus qui se développe dans une espèce animale ne possède pas les mécanismes lui permettant à la fois de s'établir (c'est-à-dire se reproduire) dans une cellule humaine et de se transmettre d'une personne à l'autre. Plusieurs changements génétiques, ou mutations, sont nécessaires pour que cela se produise, bien que nous ne sachions pas encore combien ni quelles conditions environnementales favorisent leur évolution. Et les expériences nécessaires pour répondre à cette question peuvent être controversées car elles fournissent des informations qui pourraient être utilisées pour générer une souche pandémique de virus dans un laboratoire (voir cet article à titre d'exemple). Mais le SRAS-CoV-2 a réussi à franchir la barrière des espèces, tout comme le SRAS-CoV-1 de 2002 et la grippe H5N1 en 2009 avant lui. Cela peut et se reproduira. Nous devons faire un meilleur travail pour prévoir quand et où.

Le monde n'a pas connu, de mémoire d'homme, une pandémie à l'échelle de ce que nous vivons avec COVID-19. La distance physique, l'auto-isolement et les restrictions de voyage ne sont que les changements les plus immédiats de notre vie quotidienne. Bientôt, nous devons nous préparer à une période difficile alors que les réservoirs économiques, davantage de magasins et d'entreprises ferment et que le tissu culturel de notre vie - des sports aux arts - se déroule régulièrement. La science derrière cette épidémie n'est pas si mystérieuse; les épidémiologistes ont d'excellents modèles pour prédire comment le virus se propagera, et les biologistes évolutionnistes comprennent bien pourquoi les virus font parfois le saut des animaux aux humains. Le défi pour l'avenir sera de savoir comment associer ces principes et modèles à des données de haute qualité et à une politique efficace pour garantir que les futures épidémies ne se reproduisent plus ou, si (plus probable quand), elles sont mieux préparées à les gérer.

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