Comment jouer à un robot ?

Publié le mardi 14 septembre 2021

Auteur : Jacob Berkowitz

Jacob Berkowitz

Écrivain en résidence, ISSP, uOttawa
Auteur et 
artiste

Publié originalement au Globe and Mail le 28 août 2021

Cet été, le premier jour de l'atelier de lecture de ma dernière pièce de théâtre, l'acteur chevronné d'Ottawa Paul Rainville m'a demandé : Comment jouer à un robot ? Il faisait référence à son personnage, Adam, le mari et père dans  The Anniversary. C'est une histoire proche du futur sur trois enfants adultes qui retournent dans la maison familiale pour célébrer le trentième anniversaire de leurs parents. Détail clé : Adam est un robot.

À première vue, la réponse à la question de l'acteur peut sembler évidente. Après tout, qui n'a pas vu des dizaines de représentations fictives de robots, des flingueurs surhumains de la série de télé Westworld au C-3PO métallique maladroit de la renommée du film Star Wars. Donnez simplement à votre discours un rythme et un avantage légèrement métalliques à la Siri, ou ajoutez quelques contractions physiques mécaniques et le public saura que vous êtes un robot.

Mais à l'occasion du centenaire de l'invention du terme robot - un mot né au théâtre - la réponse à la manière d'agir comme un robot est plus complexe que jamais. L'exploration de la question avec les acteurs nous a permis de comprendre pourquoi les robots sont le film narratif parfait pour nous aider à voir ce que signifie être humain et pourquoi le théâtre nous oblige à remettre en question la nature de nos créations.

En tant que dramaturge, vous ne savez pas exactement ce que vous avez évoqué jusqu'à ce que vous entendiez le script lu à haute voix. C'est lorsque les acteurs expriment et incarnent les personnages qu'ils "prennent vie", une phrase qu'il me semble important de considérer dans une pièce avec un personnage qui se trouve être un robot. Et c'est ça.The Anniversary n'est pas une pièce sur un robot, c'est une pièce avec un robot social humanoïde très avancé, de la même manière qu'il y a une mère humaine et trois enfants humains.

La question de savoir comment jouer un robot n'est pas une question que j'avais initialement envisagée parce que j'avais prévu de lancer un vrai robot.The Anniversary a été inspiré quand, il y a plusieurs années, j'ai rencontré le remarquable acteur robotique humanoïde, Robothespian. Il (ou est-ce qu'il/elle ou eux ?) se produisait sur un petit podium dans un atrium du Perimeter Institute of Theoretical Physics à Waterloo, ON, un bâtiment dans lequel les questions de la nature de la nature, de ce qui est possible, sont le métier de tous les jours.

J'étais fasciné par la façon dont les gens réagissaient à Robothespian. Un petit groupe entrait dans l'atrium et quelqu'un pointait du doigt, disant Oh, cool, il y a un robot ! Activé par le mouvement, la tête de Robothespian a pivoté vers le haut, les yeux s'écarquillent, les joues sont devenues rouges et le robot a dit un salut. J'ai regardé la confusion passer sur les visages des visiteurs auparavant confiants. Et puis, inévitablement, ils ont répondu comme chacun d'entre nous à une salutation d'une autre personne. Parce que, j'en ai été témoin, nos réponses sociales sont câblées, qu'elles soient déclenchées par un humain artificiel ou comme nous.

Il s'est avéré trop coûteux (pour l'instant) d'engager Robothespian, alors, avec les encouragements de mon collaborateur créatif, Kevin Orr, professeur de théâtre à l'Université d'Ottawa, je me suis tourné vers un acteur humain comme Adam et j'ai écrit le scénario dans cette perspective. Je suis très content de l'avoir fait. Cela m'a forcé, ainsi que les acteurs, à comprendre comment, avec l'essor actuel des robots sociaux, nous expérimentons le tango intime et subtil entre les changements technologiques et sociaux qui définissent la culture post-moderne.

En effet, cette danse technosociale a commencé sur scène. Le terme robot a fait ses débuts il y a un siècle lorsque le dramaturge tchèque Karel Čapek a été créé à Prague le 25 janvier 1921. Le mot Robot a été inventé par le frère de Čapek à partir du terme tchèque robota, un ancien système de servage dans lequel les locataires payaient un loyer via un système de travail forcé semblable à l'esclavage. Le mot a frappé Broadway en 1922 avec la première représentation en anglais de RUR, le nom abrégé couramment utilisé de la pièce.

La pièce de Čapek est un commentaire social brutal faisant écho à la montée généralisée des mouvements violents pour les droits des travailleurs à l'époque, de la révolution bolchevique de 1918 à la grève générale de Winnipeg de 1919. Les robots de RUR sont des êtres biologiques artificiels intelligents, mais insensibles, créés comme un vaste main-d'œuvre esclave. En apparence, ils sont presque identiques à leurs maîtres humains, habillés de la même manière, visuellement distingués par des chiffres en laiton sur leur poitrine - une étrange préfiguration de l'étoile jaune des nazis pour les Juifs. Dans les notes du dramaturge, Čapek a expliqué que « les mouvements et la parole des robots sont laconiques », les commentaires laconiques des travailleurs épuisés. Cependant, à la fin, les robots développent un sentiment de soi, de la révolte et exigent d'être traités comme des êtres égaux.

Cette insistance à être traité comme des personnes est un pont sémantique remarquable entre le théâtre, l'invention ultérieure de vrais robots et, finalement, la frontière qui s'estompe aujourd'hui entre nous et nos technologies. Le mot personne a ses racines en persona, latin désignant le masque ou le personnage d'un acteur dans une pièce de théâtre et désormais synonyme d'un être humain individuel. Ainsi, il existe une merveilleuse complexité en couches et induisant des questions chez une personne jouant un robot qui apparaît comme une personne.

Pourtant, avec toute cette histoire, je n'avais pas répondu à la question, alors l'acteur Paul Rainville a demandé Comment est-ce que Adam a été programmé ? J'ai trouvé cela très utile parce que cela nous a obligés à discuter de l'action individuelle et de l'autodétermination. Adam, je lui ai dit, est plus que sa programmation – c'est une personnalité émergente. Ce qui nous amène à l'intersection de la conscience humaine et s'il y aura jamais une chose telle que non seulement l'intelligence artificielle (IA) mais la conscience artificielle.

Au théâtre, du moins, c'est déjà le cas. Donc l'acteur ne jouait pas vraiment un robot, il jouait un personnage (encore un autre terme inventé au théâtre, apparaissant pour la première fois en 1600 dans une pièce du dramaturge anglais Ben Jonson.) Et en tant que personnage, une personne , il est clair comment un acteur joue un robot, avec la même empathie, le même soin et la même attention au dialogue, aux relations et aux actions que dans tout autre rôle. La clé pour devenir Adam n'était pas de penser à la robotité mais au caractère d'Adam en tant que père, mari et, oui, robot - pas dans un sens stéréotypé mais comme Adam émerge dans le texte.

Dans l'atelier, j'ai vu que tout comme RUR de Karel Čapek, la mienne est une pièce d'émancipation inspirée des robots. Chaque membre de la famille essaie d'être libre d'être lui-même dans une famille complexe et très moderne – tout le monde, y compris Adam. Dans ce désir universel d'individuation, nous voyons tous une partie essentielle de notre nature humaine. Et, je crois, lorsque le théâtre s'assombrit pour des pièces comme The Anniversary, nous entrevoyons la lumière de nos relations futures avec les autres que nous appelons maintenant des robots.

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