Le combat contre la dernière pandémie : quand le Dr Fauci a rencontré le Dr Koop

Publié le mardi 13 avril 2021

Auteur : Dr. Nigel Cameron

Professionnel-en résidence et ancien titulaire de la Chaire de recherche Fulbright en science et sociétéISSP uOttawa
Président émérite du Center for Policy on Emerging Technologies, Washington, DC 

Ça fait exactement 40 ans que le président Reagan a nommé comme chirurgien général l'homme qui allait diriger la lutte contre le sida, le célèbre conservateur social et presbytérien Christian Dr. C. Everett Koop (Chick, à ses amis). Comme le résumait le Dr Fauci (Tony, à ses amis), « Chick était toujours respectueux, mais il ne se souciait pas beaucoup de ce que les autres pensaient de lui ... Il avait une boussole morale intérieure si forte. »

Quand je l'ai appelé l'autre jour, Tony Fauci a pris quelques minutes de congé de la Covid-19 pour me dire comment ils se sont rencontrés pour la première fois. Koop venait d'être nommé et Fauci, en tant que médecin membre du personnel des National Institutes of Health, a été invité à lui faire un examen médical. Puis, alors que le sida commençait à tuer par milliers, Koop s’est arrêté au bureau de Fauci en rentrant chez lui pour apprendre du plus grand spécialiste mondial des maladies infectieuses, et ils sont devenus amis. Oui, le même Fauci; toujours là, quatre décennies plus tard, guidant la réponse américaine à Covid-19 à l'âge de 80 ans.

Mais qui était Koop? Lorsque Reagan l'a nommé, il venait de prendre sa retraite en tant que chirurgien pédiatrique le plus célèbre au monde. C'est Koop qui a créé la première USIN, a guidé la spécialité de la chirurgie pédiatrique jusqu'à la certification du conseil d'administration et a édité son premier journal professionnel, et est devenu des jumeaux siamois séparés de renommée mondiale. Il a partagé avec Fauci deux particularités. Ils ont tous deux été nommés aux postes les plus jeunes - Fauci en tant que directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses à 43 ans, Koop en tant que chef de la chirurgie à l’hôpital pour enfants de Philadelphie à 30 ans. Et ils étaient tous les deux de Brooklyn.

La confirmation de Koop par le Sénat était vraisemblablement orageuse. Ses solides convictions pro-vie ont suscité de nombreuses critiques. Et son expertise n'était pas dans le domaine de la santé publique - il était célèbre pour ses opérations sur les bébés. Il a marqué sa propre dénonciation de la part du comité de rédaction du New York Times: « Dr. Non qualifié » (The Times s'excuserait plus tard.)

Koop n'a pas été découragé. Il a travaillé sur l'établissement de relations entre les partis. Et neuf longs mois plus tard, lorsqu'un vote a finalement eu lieu, même une majorité de démocrates a basculé en faveur de sa confirmation.

Autre conséquence du retard et des controverses: Koop devenait très connu. Alors que le bureau du chirurgien général ne dispose que d'un personnel et d'un budget minimes, la renommée - associée à une réputation de franc-parler - lui a rapidement donné une autorité morale croissante pour parler à la nation en tant que « médecin de famille américain ». (Lorsque certains des conservateurs qui l'avaient aidé à lui trouver un poste plus tard se sont retournés contre lui, ils n'ont pas pu le faire virer.)

Au fur et à mesure que les années 80 progressaient et que le sida se propageait, la Maison Blanche Reagan avait peu d'intérêt à s'attaquer à ce qui était largement considéré comme la «maladie des homosexuels». Mais finalement, Reagan a appelé le chirurgien général barbu, franc et social-conservateur, à diriger la réponse de la nation.

Le rapport de Koop sur le sida en octobre 1986 a marqué un tournant. Les rapports du chirurgien général sont généralement longs et rédigés par des comités d'experts. Le rapport sur le tabagisme de 1988, par exemple, compte 640 pages en petits caractères. Pourtant, le rapport sur le SIDA n'en est que 36. Koop l'a rédigé lui-même. Il a été suivi d'un dépliant qui résumait ses conclusions - envoyé par la poste à tous les ménages du pays (une première).

À la surprise de la droite et de la gauche, Koop a refusé de moraliser le sida. Il a giflé les suggestions selon lesquelles les personnes atteintes soient mises en quarantaine à long terme ou (une proposition) tatouées. Alors qu'il travaillait sur le rapport, avec Fauci l'informant des dernières recherches, il s'est entretenu avec des dirigeants de la communauté gay. Ils avaient commencé par craindre cet homme qui n'avait eu aucun problème à qualifier le sexe gay de « sodomie ». En fin de compte, beaucoup le considéraient comme leur héros.

Une partie de sa prescription vitale était « le sexe sans risque » - et l'éducation sexuelle, y compris l'utilisation de préservatifs dès l'âge de l'école primaire. La presse grand public a maintenant rendu hommage à l'homme qu'ils avaient autrefois soumis à de vives critiques; beaucoup de conservateurs ont été horrifiés. La réponse de Koop était un flanc caractéristique et un classique de la santé publique: « Je suis le chirurgien général des hétérosexuels et des homosexuels, jeunes et vieux, mariés et célibataires, moral et immoral. Je n’ai pas le luxe de décider de quel côté je veux être. Je peux donc vous dire comment vous garder en vie, peu importe ce que vous êtes. C'est mon travail. »

Chick Koop est décédé en 2013 à l'âge de 96 ans. Il aimait les enfants et avait passé une grande partie de sa longue vie à faire des efforts extraordinaires pour sauver la vie de bébés avant et après la naissance. Mais, comme l'Amérique en a été témoin pendant ses jours de gloire en tant que chirurgien général, son amour de la vie ne se limitait pas à eux. Il a porté la campagne contre le tabagisme à de nouveaux sommets, qualifiant le tabagisme secondaire de tueur et la nicotine de drogue addictive (le tabagisme a chuté de plus d'un quart au cours de ses huit années au pouvoir). Il a souligné les problèmes de santé publique, de l'importance de l'allaitement maternel à la crise croissante de la violence domestique. Et il a conduit les États-Unis et la communauté mondiale à adopter une approche humaine et franche de la pandémie mortelle de VIH.

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J'ai rencontré Chick pour la première fois en 1986 et nous sommes devenus amis. Deux décennies plus tard, j’ai eu le privilège de me joindre à la célébration de son 90e anniversaire au Cosmos Club de Washington DC. Le point culminant de la soirée a été son discours sur la nécessité d'une réforme des soins de santé. La soirée était co-animée par son amie Hillary Clinton.

Plus tard, le sénateur républicain Orrin Hatch, notre autre coanimateur, a dit ceci. « Je me souviens de tant de choses que cet homme merveilleux a faites. Il est devenu l'une des personnes les plus populaires de l'histoire du gouvernement. Et nous l'aimons tous encore aujourd'hui. »

Le Dr Nigel Cameron est en train d'écrire la biographie du Dr Koop.

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