C'est la leçon de science la plus importante de notre vie

Publié le lundi 27 juillet 2020

Auteur : Jacob Berkowitz

Jacob Berkowitz

Écrivain en résidence de l'ISSP, auteur et artiste

Publié originalement au Globe and Mail le 27 juillet, 2020

Alors que les parents s'inquiètent des leçons que les enfants ont manquées à cause de la pandémie, il y a une conversation à propos du COVID-19 qui peut compenser les leçons de sciences perdues. Parlez de toute l'incertitude et du doute, de la modification des règles sur le port de masques aux efforts pour créer un vaccin. Expliquez que ce que nous vivons, c'est la science en action.

Parce que si vos enfants sortent de cette pandémie en sachant dans leurs os que la science concerne autant ce que nous ne savons pas actuellement que ce que nous faisons, ce sera la leçon scientifique la plus importante de leur vie.

Si cela semble contre-intuitif, c’est parce que la plupart d’entre nous quittons le lycée, et toute étude scientifique, avec une vision fondamentalement faussée de la nature de la science. Nous avons tendance à considérer la science comme un nom, comme des faits dans les manuels, mais pas aussi comme un verbe, comme une recherche. C'est une différence cruciale.

Le mot « science » vient d'une racine latine signifiant « savoir ». Pourtant, sur le chemin de la connaissance, la science concerne en fin de compte le droit, la responsabilité et le défi de vivre avec le doute. Comme l'a dit Albert Einstein, «si nous savions ce que nous faisions, cela ne s'appellerait pas de la recherche.»

La raison pour laquelle nous appelons la période en Europe vers 1600 la Révolution scientifique est précisément parce que c'était une rébellion intellectuelle contre la primauté des connaissances reçues de l'Église ou des anciens philosophes grecs et romains tels qu'Aristote. Les premiers scientifiques, comme Galilée, étaient fondamentalement hérétiques (du grec «choisir») parce qu'ils affirmaient que la nature de la réalité pouvait être perçue par les individus dans le présent grâce à une expérimentation et une observation minutieuses.

Mais ce qui donne à la science son pouvoir en tant que moyen de savoir, c’est qu’elle est une connaissance collective - ce sont les faits sur lesquels nous pouvons nous entendre collectivement grâce à des expériences et des observations répétées. C’est la raison pour laquelle la Royal Society de Grande-Bretagne (le plus ancien club scientifique du monde) a pour la devise Nullius in verba, en latin pour « ne croyez personne sur leur parole ». Il ne s’agit pas d’être stupide et arrogant, c’est parce que les scientifiques savent que si la vérité est là, il est le plus souvent incroyablement difficile à comprendre.

Pas plus que lorsqu'il s'agit de comprendre le corps humain - nous ne pouvons pas arrêter le temps, séparer une personne, voir comment tous les éléments fonctionnent, puis reconstituer un corps vivant. Nous faisons donc de notre mieux avec la médecine, dont le bilan, écrit le rédacteur en chef du distingué British Medical Journal en 2003, « est principalement une histoire de traitements inefficaces et souvent dangereux ».

La semaine dernière, le premier essai de vaccin fabriqué au Canada a débuté au Canada, l'un des 165 efforts de recherche distincts à travers le monde pour développer un vaccin contre le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19. Pourquoi tant? Pourquoi pas un seul effort massif? Parce que personne (de l'étudiant diplômé le plus intelligent aux lauréats du prix Nobel) ne sait laquelle des 165 approches fonctionnera. Ou si l'un d'entre eux le fera. Ou si l'on n'accordera qu'une immunité temporaire.

Pourtant, alors que la science elle-même est devenue l'établissement, nous en sommes venus à attendre des niveaux de connaissance presque divins et instantanés de la part des prêtres de la science sur n'importe quel sujet. Cela est particulièrement vrai dans le contexte de la politique et de la santé publique. Les politiciens veulent naturellement paraître définitifs et en contrôle et les meilleurs au cours de cette pandémie ont réussi à transmettre à la fois calme et espoir, tout en reconnaissant les doutes et la nécessité de développer une politique à la volée en utilisant les dernières et meilleures - mais imparfaites - preuves.

C'est pourquoi la pandémie, malgré toute la confusion et la souffrance, est le moment ultime de la science à enseigner. La science est le meilleur outil intellectuel dont nous disposons pour traiter le COVID-19. Mais ce n’est pas magique. En parlant avec nos enfants, nous pouvons reconnaître les espoirs de vaccination, les règles changeantes des masques, l'incertitude et partager que c'est ce que c'est d'être humain, cherchant à savoir dans un monde complexe et mystérieux.

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