Les arrêts de COVID-19 ne donneront à la faune qu'un soulagement à court terme du changement climatique et d'autres menaces

Publié le mercredi 5 août 2020

Auteur : Peter Soroye, Jeremy Kerr et Tim Newbold

Étudiant au doctorat en biologie de la conservation, uOttawa

Chaire de recherche en macroécologie et conservation, Professeur de biologie, Directeur du Département de biologie, uOttawa

Chercheur senior, Centre pour la biodiversité et l'environnement, University College London

Publié originalement par La Conversation le 18 juin 2020

Il devait y avoir une lueur d'espoir dans le verrouillage presque universel de la pandémie de COVID-19. L'un des petits avantages a été une empreinte humaine temporairement plus légère dans de nombreux écosystèmes.

Les observations d'animaux sauvages augmentent, la qualité de l'air s'améliore et les émissions de carbone diminuent. Bien que ces lueurs de positivité ne puissent pas venir près d'éclipser le coût humain tragique du coronavirus, beaucoup se demandent maintenant ce que la pandémie signifiera pour la faune du monde entier.

Les émissions mondiales de dioxyde de carbone pour 2020 devraient chuter jusqu'à 8% en raison des fermetures, bien que la reprise de l'activité mondiale pourrait augmenter les émissions et compenser certains de ces gains. Bien qu’il s’agisse d’une réduction significative de nos émissions attendues, elle est loin d’être suffisante pour inverser la tendance des effets du changement climatique sur la biodiversité.

Les changements climatiques ne peuvent pas être arrêtés par le COVID-19. Ces derniers mois d'avril et de mai ont été tous deux à égalité pour les plus chauds jamais enregistrés, et si cette tendance se poursuit, juin sera le 426e mois consécutif où les températures moyennes mondiales sont supérieures à la moyenne du 20e siècle. Cela nous rappelle que même si nous arrêtons toutes les émissions de carbone aujourd'hui, nous continuerons de lutter pour réduire les émissions et séquestrer le carbone pendant longtemps. Les enjeux sont dangereusement élevés.

Les leçons des abeilles

Nous savons depuis un certain temps que les bourdons et de nombreuses autres espèces sont en déclin au cours des dernières décennies. Trouver le moteur de ces déclins est particulièrement important pour un groupe de pollinisateurs qui fournit des services écosystémiques et agricoles irremplaçables.

Récemment, nous avons montré qu'il existe des preuves solides que le changement climatique a joué un rôle dans le déclin des bourdons en Amérique du Nord et en Europe. Dans ce nouveau travail, nous avons trouvé un mécanisme qui lie le changement climatique à ces déclins des pollinisateurs: le chaos climatique.

Bombus ternarius, le bourdon tricolore, vu sur l'île Manitoulin, en Ontario. (Peter Soroye)

La manière la plus courante de décrire le changement climatique est l'augmentation progressive de la température, observée sur des décennies, suite à la croissance des concentrations atmosphériques de carbone, principalement due aux activités humaines. Bien que les changements graduels de température puissent poser des menaces mortelles, la fréquence et l'intensité des événements météorologiques extrêmes semblent augmenter fortement à mesure que l'effet de serre se développe. Les vagues de chaleur, par exemple, sont à la fois plus longues et plus chaudes.

Comme l'a noté Hamlet, "oui, c'est le hic."

La faune peut tolérer un certain degré de réchauffement, soit en trouvant des moyens de s'éloigner des conditions météorologiques à risque, soit en s'adaptant à l'évolution. Mais il est beaucoup plus difficile pour les espèces de tolérer des conditions météorologiques extrêmes de plus en plus chaotiques, telles que la sécheresse prolongée et les vagues de chaleur, ou les tempêtes tropicales.

100 ans de données sur les bourdons

Pour les espèces de bourdons, nous pourrions prédire l'extinction locale et la colonisation de nouvelles zones en estimant si le changement climatique récent avait soumis les espèces à des températures supérieures à celles qu'elles sont connues pour avoir tolérées dans le passé.

Grâce à une série de tests avec un ensemble de données comprenant plus de 100 ans d'observations de bourdons, nous avons constaté que les espèces avaient disparu dans des endroits où la température était supérieure à ce qu'elles pouvaient tolérer. Les espèces en Amérique du Nord et en Europe sont constamment poussées vers les limites de ces limites au cours de l'année, beaucoup plus souvent qu'elles ne l'ont jamais été pendant la majeure partie du 20e siècle. L'intensité croissante de l'utilisation des terres - y compris l'utilisation accrue de pesticides - nuit également aux abeilles, mais ces effets sont distincts du signal dangereux du chaos climatique.

Alors que notre étude récente s'est concentrée sur les abeilles, les extrêmes croissants dus au changement climatique devraient, en principe, affecter les autres espèces de la même manière. Si tel est le cas, alors l'augmentation des températures ou des précipitations extrêmes au-dessus (ou en dessous) des limites de ce que les espèces peuvent tolérer pourraient rapidement et brusquement commencer à remodeler les écosystèmes du monde entier dès 2030.

Réponses nécessaires

Même si nous ressentirons les effets du changement climatique pendant des décennies, il est nécessaire de s’attaquer à ses causes dès maintenant, alors que nous avons encore des chances raisonnables d’en atténuer les pires effets. Des stratégies telles que le maintien de micro-habitats abrités pour fournir de l'ombre ou une couverture, et le maintien d'une diversité d'habitats dans un paysage peuvent aider à réduire l'exposition des espèces aux conditions météorologiques extrêmes.

Peut-être que la touche plus légère de l’humanité pendant la pandémie de 2020 signifiera que davantage d’espèces pourront traverser des paysages ou traverser une autre année chaude dans des paysages un peu moins perturbés. Par exemple, la profusion de fleurs sauvages dans les accotements non entretenus en bordure de route pourrait créer une grande quantité d'habitat de nidification et d'alimentation pour les pollinisateurs si elle est laissée pendant toute l'année.

Le nombre croissant de jardins qui apparaissent au fur et à mesure que les gens passent plus de temps à la maison pourrait offrir un avantage similaire. Comme pour les réductions d'émissions, la poursuite de ces pratiques longtemps après la fin des verrouillages sera le facteur décisif pour savoir si elles font une différence pour les pollinisateurs et d'autres espèces sauvages.

Dans certains endroits, les espèces et les écosystèmes rebondissent, bien que ce ne soit pas le cas partout: alors que les économies souffrent, les braconniers tuent la faune protégée.

Les lueurs d'espoir ne feront jamais valoir le bilan humain incalculable d'une pandémie mondiale, ni ses coûts économiques. Pourtant, l'espoir reste un outil vital pour motiver l'action pour lutter contre le changement climatique.

Le changement climatique n'est pas verrouillé et il ne pratique pas la distanciation sociale. Il accélère l’érosion des systèmes de survie de la planète et le déclin des espèces dont l’humanité aurait du mal à se passer. Une action mondiale concertée peut améliorer les situations dangereuses, qu’il s’agisse d’une pandémie ou d’une crise climatique.

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